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La bataille de Gettysburg

La bataille de Gettysburg

La bataille de Gettysburg est probablement la bataille la plus célèbre de la guerre civile américaine. La bataille de Gettysburg s'est déroulée entre le 1er juilletst et le 3 juilletrd 1863 près de la ville de Gettysburg en Pennsylvanie. Tant d'hommes des deux côtés sont morts qu'il a fallu plusieurs mois pour retirer les corps du champ de bataille. Le mémorial des morts à Gettysburg a été consacré le 19 novembree 1863, où le président Abraham Lincoln a prononcé son célèbre «discours de Gettysburg».

En mai 1863, Robert E Lee a de nouveau dirigé son armée de Virginie du Nord au nord. Après son succès à la bataille de Chancellorsville (mai 1863), Lee et ses hommes étaient de bonne humeur. Lee prévoyait de menacer Philadelphie et espérait créer un tel état de désespoir et de panique à Washington DC, que les politiciens pourraient pousser Lincoln à faire pression pour un règlement de paix. L'Union semble à l'heure actuelle se trouver dans une situation militaire quelque peu chaotique. Le major-général Joseph Hooker, commandant de l'armée du Nord du Potomac (considéré comme le principal défenseur de Washington DC), a été relevé de son commandement par Lincoln et remplacé par le général de division George Meade. Lincoln a ordonné à Meade de poursuivre l'armée de Lee et d'arrêter son avancée vers le nord.

Les deux armées se sont rencontrées à Gettysburg. On dit que l'armée de Lee s'est approchée de la ville en raison de la rumeur selon laquelle il y aurait une grande quantité de bottes militaires. Comme son armée manquait souvent de telles choses, cela semblait être une occasion à ne pas manquer. Le 1er juilletst il rapprocha l'Armée de Virginie du Nord directement de l'Armée du Potomac qui approchait. Un subordonné de Meade, John Buford, a rapidement mis en place une position défensive au nord-ouest de Gettysburg, mais une force confédérée beaucoup plus importante l'a rapidement dépassé. La journée s'est terminée avec les hommes du Meade poussés vers le sud de la ville où ils ont établi des positions défensives à Cemetery Hill. Lee a reconnu l'importance stratégique de déloger les troupes de l'Union qui s'y trouvaient. Il a ordonné au général Ewell d'attaquer Cemetery Hill «si possible». Ewell a décidé qu'une attaque n'était pas «réalisable» et a donné aux forces de l'Union sur Cemetery Hill beaucoup plus de temps pour se creuser et renforcer leurs défenses. C'était une décision qui devait avoir des répercussions majeures deux jours plus tard.

D'ici le 2 juilletDakota du Nord, les deux armées s'étaient entièrement réunies à Gettysburg. Meade a décidé, après la mutilation de son armée la veille, qu'une approche défensive était appropriée et a mis en place son armée en conséquence au sud de Gettysburg. Meade a construit trois positions défensives majeures à Culp Hill, Cemetery Hill et Cemetery Ridge. Pour vaincre l'armée du Potomac, Lee a dû passer à l'offensive. Ses hommes ont infligé de lourdes pertes aux défenseurs de Meade, mais le Nord a tenu bon et la journée s'est terminée sans qu'aucun des deux camps ne prenne le dessus.

Le 3 juilletrd de grandes forces de cavalerie se sont engagées au sud et à l'est de Gettysburg. Mais le nœud de la bataille s'est produit à Cemetery Ridge où Lee a ordonné un grand assaut d'infanterie sur les lignes de l'Union. 12 500 soldats confédérés ont attaqué la crête du cimetière, mais ont subi de très lourdes pertes - plus de la moitié ne sont pas revenus sur leurs lignes. Lee a estimé que sa seule option après de telles pertes était d'ordonner une retraite en Virginie.

Les pertes des deux côtés étaient très importantes. L'armée du Potomac a perdu plus de 23 000 hommes - 3 100 tués, 14 500 blessés et 5 300 disparus ou capturés. Les chiffres pour l'armée de Virginie du Nord varient entre 23 000 et 28 000 tués, blessés ou disparus / capturés. Il est généralement admis qu'environ 8 000 hommes ont été tués lors de la bataille de Gettysburg. Peu de corps ont pu être enterrés immédiatement et beaucoup ont été laissés sur le terrain pendant des jours et des semaines. L'entrepreneur local a affirmé qu'il ne pouvait traiter que 100 corps par jour. Environ 3 000 chevaux ont également été tués à Gettysburg. Beaucoup de citoyens qui étaient restés à Gettysburg pendant la bataille ont dû quitter la ville, car la puanteur était si grande. Malgré les très nombreuses pertes militaires, il est dit qu'un seul citoyen à Gettysburg a été tué par une balle perdue.

Les historiens pensent que le Sud ne s'est jamais remis de sa défaite à Gettysburg. L'aura qui avait entouré Lee disparut alors qu'il admettait que la défaite était entièrement de sa responsabilité, en particulier sa décision de charger Cemetery Ridge. On sait que Lee était malade en amont de la bataille et pendant celle-ci. L'une des explications avancées pour ses décisions tactiques était qu'il avait une réaction négative aux médicaments qui lui ont été donnés pour soulager ses symptômes. Lee a offert sa démission à Jefferson Davis mais celle-ci a été refusée.

Le Nord pourrait faire face aux pertes qu'il a subies, car sa base de population était beaucoup plus importante que celle du Sud (bien que Lincoln ait dû recourir à la conscription pour s'assurer que ses armées étaient pleinement équipées). Cependant, le Sud n'a pas pu se remettre de la perte de 23 000 à 28 000 hommes. Il est difficile de quantifier l'impact psychologique de la défaite de Gettysburg sur la psyché du Sud, mais elle doit avoir été importante. L'Armée de Virginie du Nord est passée d'une confiance totale en ses capacités après Chancellorsville et sa confiance en son commandant à une force sérieusement affaiblie. En l'espace de trois jours, l'armée de Virginie du Nord était passée d'une force destinée à menacer la ville de Philadelphie à une force repoussée vers le sud. L'Armée de Virginie du Nord n'a pas lancé de campagne offensive pour le reste de la guerre.

Les citoyens de Washington DC et de Philadelphie ont célébré la victoire et des comparaisons ont été faites avec la victoire contre Napoléon à Waterloo. Cependant, plutôt que de célébrer la victoire, Lincoln a réprimandé le major-général Meade pour ne pas avoir suivi la victoire sur Lee. Une fois de plus, Lincoln n'a pas complètement saisi la situation militaire. Auparavant, il avait affronté le général McClellan et l'avait finalement rejeté comme étant trop prudent. Ce que Lincoln ne comprit pas alors, c'est que si McClellan et l'armée du Potomac avaient perdu une bataille et avaient subi une défaite majeure, Washington DC aurait été ouvert aux attaques. Ce qu'il n'a pas compris après la bataille de Gettysburg, c'est l'intensité de la bataille. L'armée du Potomac avait été dans une bataille majeure de trois jours et avait subi de nombreuses pertes. Il aurait peut-être pu courir après Lee, mais à quel prix? Meade savait que ses hommes devaient se rétablir si l'armée du Potomac devait rester une force de combat efficace. Les politiciens de Washington DC ont suivi l'exemple de Lincoln et ont affirmé que Meade avait laissé Lee s'en tirer. Lincoln, pour sa part, a fait savoir qu'il pensait que si Meade avait donné suite à sa victoire, la guerre civile aurait pris fin.

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